Значение Юго-Восточной Азии в политике США трудно переоценить. Определяющими факторами внимания Вашингтона к ЮВА являются необходимость обеспечения безопасности перевозок нефти из районов Персидского залива на военные базы США в Тихом океане, стремление снизить усиливающееся влияние Китая в регионе, возможность оперативного развертывания своих вооруженных сил в случае возникновения вооруженного конфликта в ЮКМ или Малаккском проливе, поддержка интересов транснациональных и американских компаний, а также борьба с международным терроризмом и наркоторговлей, недопущение распространения ядерного оружия.

Проецируя свое влияние на ЮВА, США используют весь перечень политических и экономических средств и механизмов, среди которых «мягкая сила» занимает ключевое место. При этом образовательные программы традиционно являются наиболее эффективным и долгосрочным из всех прочих механизмов.

Ключевыми образовательными механизмами, используемыми США, являются образовательные обмены и целевое обучение определенных профессиональных групп. Разница этих двух направлений заключается в том, на кого они направлены. Образовательные обмены как правило реализуются в рамках академического и студенческого сообщества, в то время как целевое обучение профессиональных групп рассчитано на подготовку определенных специалистов: политиков, лидеров партий и НКО, бизнесменов, лидеров молодежи.

Целью общих образовательных программ является формирование элиты (эту цель следует рассматривать как долгосрочную), подготовка лидеров и активистов (как правило, такая цель может иметь долгосрочные планы на реализацию, однако иногда отвечает среднесрочным и даже краткосрочным задачам, когда, например, необходимо подготовить активиста для выполнения конкретной задачи), а также проникновение американской культуры и ее адаптации (кроме непосредственного участия в образовательном процессе участники образовательных программ США являются реципиентами американской культуры, которую впоследствии сами будут проецировать в своей стране).

Среди всех стран ЮВА наиболее активно американские образовательные программы реализуются во Вьетнаме. СРВ занимает девятое место среди всех стран мира по числу студентов, стажеров и аспирантов, обучающихся в США по линии многочисленных образовательных программ. В 2014 – 2015 уч.г. число вьетнамских участников американских образовательных программ в США достигло 18722 человек. Для сравнения можно привести Индонезию (около 8000 чел.), Таиланд (7500 чел.) и Малайзию (более 6000 чел.). Число участников образовательных программ из других стран ЮВА не превышает 3000 чел. от каждой страны.

Статистика участия представителей стран ЮВА в образовательных программах США, показывает интересную тенденцию. В одних государствах в последние годы отмечается значительное увеличение числа участников и количества предлагаемых программ и грантов, в других, напротив, сильное сокращение. Так, число представителей из Вьетнама увеличивается из года в год: в 1998 – 1999 уч.г. (когда образовательные программы США стали открытыми для Вьетнама) число вьетнамских участников составило лишь 1587 чел. В то же время Индонезия уже была активным реципиентом американских образовательных обменов с числом индонезийских участников в 1998 – 1999 уч.г. более 13000 чел. Данные показатели свидетельствуют о том, что политика «мягкой силы» США была перенаправлена из одних стран в другие, главным образом для расширения партнерских связей. Более того, лидирующие позиции Вьетнама на фоне других стран ЮВА как реципиента американских образовательных программ делает очевидным то, что вьетнамское направление является ключевым в современной политике Вашингтона в субрегионе.

Для координации и реализации общих образовательных программ Госдепартаментом США был создан специальный отдел: бюро образовательных и культурных связей. Финансирование программ осуществляет Госдепартамент США.

Среди множества образовательных программ США наибольшей популярностью во Вьетнаме пользуются: Программы Фулбрайта (The Fulbright Programs), Программы высшего образования в США (Study of the U.S. Institutes, SUSI), Международная программа студенческого обмена (Global Undergraduate Exchange Program, Global UGRAD), студенческие интенсивные программы изучения английского языка (Undergraduate Intensive English Language Study Program, UIELSP), программы для молодых лидеров Юго-Восточной Азии (Southeast Asia Youth Leadership Program, SEAYLP), стипендиальные программы Хьюберта Хамфри (Hubert H. Humphrey Fellowship Program), стипендиальные программы для учителей английского языка (E-Teacher Scholarship Program), стипендиальные программы изучения английского языка для подростков в возрасте от 14 до 18 лет из малообеспеченных семей (English Access Microscholarship Program), стажировки учителей/преподавателей английского языка из США в учебных заведениях стран ЮВА (English Language Fellow Program).

В настоящее время отмечается тенденция к развитию образовательных программ. Активными темпами ведется создание Университета Фулбрайта (Fulbright University Vietnam, FUV) во Вьетнаме. Финансирование этого проекта ведется через американское НКО «Целевой фонд инновационного образования Вьетнама» (Trust for University Innovation in Vietnam, TUIV). Преподавательский состав Университета будет формироваться из выпускников программы Фулбрайта для преподавателей экономики (Fulbright Economics Teaching Program, FETP), подготовка по которой ведется во Вьетнаме с 1994 г. в рамках соглашения о сотрудничестве между Гарвардским университетом и Институтом экономики г. Хошимина и при полной финансовой поддержке со стороны правительства США. Университет будет открыт в г. Хошимине и на начальном этапе (первые пять лет) будет иметь следующую структуру: Институт социальной политики и управления, Институт прикладных наук и технологий, Колледж Фулбрайта.  Первый набор студентов планируется на сентябрь 2016 г. В планах развития университета заявлено о перспективах открытия филиалов в других городах Вьетнама.

Помимо обучения студентов, лидеров общественных и политических организаций, образовательные программы США направлены и на обучение представителей иностранных вооруженных сил. Такие программы носят название программ военного обучения (International Military Education and Training program, IMET) и финансируются законом об иностранной помощи. Для реализации и координации программ военного обучения Министерством обороны США было создано Агентство взаимной безопасности.

Первым участником программ военного обучения США стали Филиппины в 1946 году. Тогда вузы США приняли филиппинских военных студентов и специалистов на пятилетнее обучение с целью противодействия возникновению социальных взрывов на Филиппинах. Во времена участия США в войне во Вьетнаме США проводили обучение вьетнамских военных с Юга. Однако как отмечают эксперты, эти программы не были эффективными, так как после ухода американских войск, вооруженные силы Южного Вьетнама, несмотря на долгую и интенсивную подготовку, не смогли оказать должного сопротивления вьетнамской армии с Севера.

Современный этап реализации американских программ военного обучения начинается с июля 2005 г., когда администрация Дж. Буша младшего включила Вьетнам в программу международного военного образования и боевой подготовки. В рамках этой программы Вьетнам получил от США помощь в размере 196000 дол. в 2009 г., 900000 дол. в 2013 г. и около 1,5 млн дол. в 2015 г. В рамках этой программы американские войска сотрудничают с вьетнамскими партнерами в рамках небоевых учений и тренировок по таким вопросам, как проведение поисково-спасательных операций. Сотрудничество в рамках программ военного обучения развивается.

В целом, образовательные программы являются весьма эффективным механизмом «мягкой силы», потому что они имеют долгосрочный эффект и являются целевым обучением, направленным на конкретные профессиональные группы. Несмотря на то, что образовательные программы являются традиционным механизмом идеологического влияния на зарубежных граждан, они получили свое развитие и теперь представляют собой сложный комплекс разнонаправленных возможностей, способствующий продвижению интересов США.